Un'alimentazione sana può portare a importanti miglioramenti in salute e benessere.

Tuttavia, per alcune persone, l'attenzione per un'alimentazione sana può diventare ossessiva e trasformarsi in un disturbo alimentare noto come ortoressia.

Come altri disturbi alimentari, l'ortoressia può avere gravi conseguenze.

Questo articolo spiega tutto ciò che è necessario sapere sull'ortoressia.

Cos'è l'ortoressia?

L'ortoressia, o ortoressia nervosa, è un disturbo alimentare che comporta un'ossessione malsana per un'alimentazione sana.

A differenza di altri disturbi alimentari, l'ortoressia ruota principalmente intorno alla qualità del cibo, non alla quantità. A differenza dell'anoressia o della bulimia, le persone con ortoressia sono raramente focalizzate sulla perdita di peso (1).

Invece, hanno una fissazione estrema con la "purezza" dei loro alimenti, così come un'ossessione per i benefici di un'alimentazione sana.

Alcuni anni fa, l'ortoressia era sotto i riflettori dei media a causa di Jordan Younger, un blogger di successo con oltre 70.000 follower su Instagram.

Ha scioccato tutti descrivendo come la sua motivazione a mangiare sano diventasse ossessiva fino al punto di malnutrizione.

L'ortoressia sta cominciando ad essere riconosciuta dalla comunità medica, anche se non è stata ufficialmente definita un disturbo alimentare dall'American Psychiatric Association o dal DSM-5.

Il termine "ortoressia" fu coniato per la prima volta nel 1997 dal medico americano Steve Bratman. Il termine deriva da "orthos" - che è greco per "giusto".

Bottom Line: L'ortoressia nervosa è un disturbo alimentare che implica un'ossessione per un'alimentazione sana e un'alimentazione ottimale.

Quali sono le cause dell'ortoressia?

Anche se è possibile iniziare una dieta semplicemente con l'intenzione di migliorare la propria salute, questa attenzione può diventare più estrema.

Nel tempo, le buone intenzioni possono trasformarsi lentamente in ortoressia completa.

La ricerca sulle cause precise dell'ortoressia è scarsa, ma le tendenze ossessivo-compulsive e i disturbi alimentari precedenti o correnti sono noti fattori di rischio (2, 3).

Altri fattori di rischio includono tendenze al perfezionismo, ansia elevata o necessità di controllo (4, 5).

Diversi studi riportano anche che le persone focalizzate sulla salute per la loro carriera possono avere un rischio maggiore di sviluppare l'ortoressia.

Esempi frequenti includono operatori sanitari, cantanti d'opera, ballerini, musicisti di orchestra sinfonica e atleti (5, 6, 7, 8, 9).

Il rischio può anche dipendere dall'età, dal genere, dal livello di istruzione e dallo stato socioeconomico, ma sono necessarie ulteriori ricerche prima che le conclusioni possano essere raggiunte (2).

Bottom Line: Le cause esatte dell'ortoressia non sono ben note, ma sono stati identificati determinati fattori di personalità e di rischio professionale.

Quanto è comune l'ortoressia?

In alcuni casi, può essere difficile distinguere tra l'ortoressia e una normale preoccupazione per un'alimentazione sana.

Per questo motivo, è difficile determinare la comune ortoressia. Le percentuali negli studi vanno dal 6% al 90%. Parte di questo è anche perché i criteri diagnostici non sono universalmente concordati (10).

Inoltre, i criteri non valutano se i comportamenti hanno un impatto negativo sulla salute sociale, fisica o mentale della persona, che è una parte cruciale dell'ortoressia.

L'entusiasmo per un'alimentazione sana si trasforma in ortoressia quando si trasforma in un'ossessione che influisce negativamente sulla vita di tutti i giorni, come l'estrema perdita di peso o il rifiuto di mangiare fuori con gli amici.

Considerando questi effetti negativi, i tassi di ortoressia scendono a meno dell'1%, che è molto più in linea con i tassi di altri disturbi alimentari (10).

Bottom Line: L'entusiasmo per una dieta sana si trasforma in ortoressia quando inizia a influire negativamente sulla salute fisica, sociale o mentale.

Come viene diagnosticata l'ortesiessia?

Per rendere più chiara la distinzione tra un'alimentazione sana e l'ortoressia, Bratman e Dunn hanno recentemente proposto i seguenti criteri diagnostici in 2 parti (11):

1. Un'attenzione ossessiva per un'alimentazione sana

La prima parte è un'attenzione ossessiva a un'alimentazione sana che implica un disagio emotivo esagerato legato alle scelte alimentari. Ciò può includere:

  • Comportamenti o pensieri: Comportamenti compulsivi o preoccupazioni mentali con scelte dietetiche che si ritiene favoriscano la salute ottimale.
  • Ansia autoimposta: La violazione delle regole dietetiche autoimposte provoca ansia, vergogna, paura della malattia, senso di impurità o sensazioni fisiche negative.
  • Restrizioni severe: Restrizioni alimentari che si intensificano nel tempo e possono includere l'eliminazione di interi gruppi alimentari e l'aggiunta di purificazioni, digiuni o entrambi.

2. Comportamento che interrompe la vita quotidiana

La seconda parte è un comportamento compulsivo che impedisce il normale funzionamento quotidiano. Ciò può accadere in uno dei seguenti modi:

  • Problemi medici: Malnutrizione, grave perdita di peso o altre complicanze mediche.
  • Interruzione dello stile di vita: Disturbo personale o difficile funzionamento sociale o accademico a causa di credenze o comportamenti legati all'alimentazione sana.
  • Dipendenza emotiva: L'immagine corporea, l'autostima, l'identità o la soddisfazione sono eccessivamente dipendenti dal rispetto delle regole alimentari autoimposte.
Bottom Line: Un quadro diagnostico per l'ortoressia cerca un focus ossessivo su un'alimentazione sana e comportamenti che interrompono la vita quotidiana.

Effetti negativi sulla salute dell'ortoressia

Gli effetti negativi sulla salute legati all'ortoressia ricadono generalmente in una delle seguenti tre categorie:

1. Effetti fisici

Sebbene gli studi sull'ortoressia siano limitati, è probabile che questa condizione porti a molte delle stesse complicazioni mediche degli altri disturbi alimentari.

Ad esempio, una carenza di nutrienti essenziali causata da un'alimentazione restrittiva può provocare malnutrizione, anemia o una frequenza cardiaca anormalmente lenta (4, 12).

Ulteriori conseguenze includono problemi di digestione, squilibri elettrolitici e ormonali, acidosi metabolica e compromissione della salute ossea (13, 14).

Queste complicazioni fisiche possono essere pericolose per la vita e non devono essere sottovalutate.

Bottom Line: Ci si aspetta che l'ortoressia comporti complicazioni mediche simili a quelle legate ad altri disturbi alimentari.

2. Effetti psicologici

Gli individui con ortoressia possono provare intensa frustrazione quando le loro abitudini alimentari sono interrotte.

Inoltre, la rottura delle regole alimentari autoimposte può causare sensi di colpa, disprezzo di se stessi o una compulsione verso la "purificazione" attraverso purificazioni o digiuni (2, 3).

Inoltre, è necessario molto tempo per esaminare se determinati alimenti sono "puliti" o "puri" abbastanza. Ciò può includere preoccupazioni sull'esposizione di verdure a pesticidi, prodotti lattiero-caseari integratori ormonali e aromi artificiali o conservanti (4).

Al di fuori dei pasti, si potrebbero dedicare più tempo alla ricerca, alla catalogazione, alla pesatura e alla misurazione del cibo o alla pianificazione di pasti futuri.

Ricerche recenti riportano che questa continua preoccupazione per il cibo e la salute è legata a una memoria di lavoro più debole (4, 15).

Inoltre, gli individui ortoressici hanno meno probabilità di svolgere bene le attività che richiedono capacità di risoluzione dei problemi flessibili. Inoltre sono meno in grado di mantenere la concentrazione sull'ambiente circostante, comprese le persone (4, 15).

Bottom Line: Una costante preoccupazione per un'alimentazione sana può avere effetti psicologici negativi ed è collegata a una compromissione della funzionalità cerebrale.

3. Effetti sociali

Gli individui con ortoressia non amano rinunciare al controllo quando si tratta di cibo (2).

Spesso seguono regole rigide e autoimposte che stabiliscono quali cibi possono essere combinati in una seduta o mangiati in determinati momenti della giornata (2).

Modelli di alimentazione così rigidi possono rendere difficile partecipare a normali attività sociali che ruotano attorno al cibo, come cene o pasti all'aperto.

Inoltre, i pensieri intrusivi legati all'alimentazione e la tendenza a ritenere che le loro abitudini alimentari siano superiori possono ulteriormente complicare le interazioni sociali (4).

Questo può portare all'isolamento sociale, che sembra essere comune tra le persone che soffrono di ortoressia (2, 3).

Bottom Line: I rigidi schemi alimentari, i pensieri intrusivi legati all'alimentazione e i sentimenti di superiorità morale possono avere effetti sociali negativi.

Come superare l'ortoressia

Le conseguenze dell'ortoressia possono essere altrettanto gravi di quelle di altri disturbi alimentari.

Se non trattati, possono provocare danni irreversibili alla salute.

Il primo passo verso il superamento dell'ortoressia sta identificando la sua presenza.

Questo può essere difficile, perché gli individui che hanno questo disturbo spesso non riescono a riconoscere nessuno dei suoi effetti negativi sulla salute, il benessere o la funzione sociale.

Una volta che il problema è stato riconosciuto, l'aiuto dovrebbe essere cercato da un team multidisciplinare che includa un medico, uno psicologo e un dietologo.

I trattamenti più comuni includono la prevenzione dell'esposizione e della risposta, la modificazione del comportamento, la ristrutturazione cognitiva e varie forme di allenamento rilassante.

Tuttavia, l'efficacia di questi trattamenti per l'ortoressia non è stata confermata scientificamente (4).

Infine, l'educazione sull'informazione nutrizionale scientificamente valida può anche aiutare i pazienti ortoressici a liberarsi delle false credenze alimentari (16).

Bottom Line: Ci sono diversi modi per trattare l'ortoressia. Si consiglia vivamente di chiedere aiuto a un professionista della salute.

Take Home Message

Essere consapevoli dei cibi che si mangiano e di come influenzano la vostra salute è generalmente considerato come una buona cosa.

Tuttavia, per alcune persone, c'è una linea sottile tra un'alimentazione sana e un disturbo alimentare.

Se la tua attuale dieta sana influisce negativamente sulla tua salute, sul benessere psicologico o sulla vita sociale, è possibile che la tua attenzione alla salute si sia trasformata in ortoressia.

Questo disturbo può avere conseguenze potenzialmente letali e non dovrebbe essere preso alla leggera. Si consiglia vivamente di consultare il proprio medico, psicologo o dietista.